El proceso de fosilización

El proceso de fosilización

madera petrificada

La fosilización es un proceso poco frecuente, la gran mayoría de los organismos fallecidos desaparecen sin dejar rastroPara que se produzca la fosilización, se requieren las siguientes condiciones:Las etapas de la fosilización se producen generalmente de la siguiente manera:1. Muerte y descomposición – Las partes blandas del cuerpo se descomponen o se hurgan dejando sólo los restos duros del cuerpo2.    Muerte y descomposición – Las partes blandas del cuerpo se descomponen o son carroñeras, dejando sólo los restos duros del cuerpo2.    Deposición – Los restos duros se cubren rápidamente con limo y arena, y con el tiempo se van formando más capas3.    Permineralización – La presión de las capas de suciedad/roca que los cubren hace que la materia orgánica dura sea sustituida por minerales4.    Erosión / exposición – El movimiento de las placas terrestres puede desplazar el fósil y devolverlo a la superficie para su descubrimientoProceso de fosilización

registro fósil

Un fósil (del latín clásico: fossilis, literalmente ‘obtenido por excavación’)[1] es cualquier resto, impresión o rastro conservado de cualquier ser vivo de una época geológica pasada. Algunos ejemplos son los huesos, las conchas, los exoesqueletos, las huellas en piedra de animales o microbios, los objetos conservados en ámbar, el cabello, la madera petrificada, el petróleo, el carbón y los restos de ADN. El conjunto de fósiles se conoce como registro fósil.

La paleontología es el estudio de los fósiles: su edad, método de formación y significado evolutivo. Los fósiles más antiguos tienen entre 3.480 millones de años[3][4][5] y 4.100 millones de años[6][7] La observación en el siglo XIX de que ciertos fósiles estaban asociados a determinados estratos rocosos condujo al reconocimiento de una escala de tiempo geológica y a la determinación de las edades relativas de los distintos fósiles. El desarrollo de las técnicas de datación radiométrica a principios del siglo XX permitió a los científicos medir cuantitativamente la edad absoluta de las rocas y de los fósiles que albergan.

vertebrados

Para que se forme un fósil, deben cumplirse varias condiciones. En primer lugar, el animal ha tenido que vivir en una zona determinada. Los animales viven en muchos entornos de la Tierra, pero no en todos. El agua del fondo de muchos lagos y de muchas zonas del fondo del océano profundo está estancada. El agua del fondo nunca se intercambia con las aguas superficiales, por lo que el agua no contiene oxígeno disuelto. Los animales no pueden vivir sin oxígeno, por lo que ningún animal vive allí. En estas situaciones, la única posibilidad de fosilización es que un pez u otro animal nadador muera en las aguas ricas en oxígeno de arriba, se hunda en el fondo fangoso estancado y quede enterrado por los sedimentos.

La mayoría de los entornos de la superficie terrestre están poblados de animales. Sin embargo, la fosilización en la tierra es muy poco común, porque la mayoría de las áreas de la tierra están siendo erosionadas. A menos que haya deposición, los fósiles no pueden conservarse. La deposición en tierra es común sólo en los valles de los ríos. Los fósiles son bastante comunes en los sedimentos depositados en las llanuras de inundación de los ríos. Algunos entornos oceánicos que albergan vida animal están expuestos a corrientes y olas muy fuertes. Tras la muerte de un animal con caparazón, los fuertes movimientos del agua provocan la rotura y el desgaste de las partes duras del cuerpo. A menudo, las conchas acaban siendo granos redondeados de arena o grava, que ya no parecen fósiles.

rastros de fósiles

A lo largo de la historia de la humanidad, la gente ha descubierto fósiles y se ha preguntado por las criaturas que vivieron hace mucho tiempo. En la antigüedad, los fósiles inspiraron leyendas de monstruos y otras criaturas extrañas. El escritor chino Chang Qu relata el descubrimiento de «huesos de dragón», que probablemente eran fósiles de dinosaurios en China hace 2.000 años. El grifo, una criatura mítica con cuerpo de león y cabeza y alas de águila, se basó probablemente en los esqueletos de Protoceratops que descubrieron los nómadas de Asia Central (figura 11.1).

Otro fósil recordó a los griegos los cuernos enrollados de un carnero. Los griegos los llamaron ammonites en honor al dios carnero Amón. Del mismo modo, las leyendas sobre los cíclopes pueden basarse en cráneos de elefante fosilizados encontrados en Creta y otras islas del Mediterráneo. ¿Puede ver por qué (Figura 11.2)?

Muchas de las criaturas reales cuyos huesos se fosilizaron no eran menos maravillosas que las criaturas míticas que inspiraron (Figura 11.3). El pterosaurio gigante Quetzalcoatlus tenía una envergadura de hasta 12 metros. El dinosaurio Argentinosaurus tenía un peso estimado de 80.000 kg, ¡equivalente al peso de siete elefantes! Otros fósiles, como el trilobite y el amonite, nos impresionan por sus extrañas formas y su delicada belleza.

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