Que respiramos los seres humanos

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El Population Reference Bureau, un instituto de investigación con sede en Washington, D.C., publicó el miércoles un informe que prevé que la población mundial alcanzará los 7.000 millones de personas en algún momento de 2011. ¿La exhalación colectiva de dióxido de carbono de todas esas personas contribuye de forma significativa al calentamiento global?

No. Los seres humanos exhalan casi 3.000 millones de toneladas de dióxido de carbono al año, pero el carbono que exhalamos es el mismo que fue «inhalado» de la atmósfera por las plantas que consumimos. (Cuando comemos carne, seguimos comiendo el mismo carbono, sólo que éste pasa a través del ganado en su camino hacia nuestra boca y hacia la atmósfera). La única manera de aumentar el carbono en la atmósfera es tomarlo de una fuente secuestrada, como los combustibles fósiles -donde ha estado a salvo de la atmósfera durante millones de años- y quemarlo. Así que respire tranquilo.

El ser humano medio exhala alrededor de 2,3 libras de dióxido de carbono en un día normal. (La cantidad exacta depende de su nivel de actividad: una persona que hace ejercicio vigoroso produce hasta ocho veces más CO2 que sus hermanos sedentarios). Si se toma esta cifra y se multiplica por una población de 7.000 millones de personas que respiran durante 365,25 días al año, se obtiene una producción anual de CO2 de 2.940 millones de toneladas. Las emisiones internacionales de dióxido de carbono procedentes de la combustión de combustibles fósiles en 2008 superaron los 34.700 millones de toneladas. Así que la raza humana exhala aproximadamente el 8,5% de la cantidad de carbono que quemamos. Los expertos se apresuran a señalar que esta cifra no tiene sentido, ya que la respiración humana forma parte de un «ciclo cerrado» en el que nuestra producción de dióxido de carbono es igualada por el dióxido de carbono que absorben el trigo, el maíz, el apio y la fruta Ugli que comemos. Esto es cierto en la práctica.

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El aire entra en el sistema respiratorio por la nariz o por la boca. Si entra por las fosas nasales (también llamadas narinas), el aire se calienta y se humedece. Unos pelos diminutos llamados cilios protegen los conductos nasales y otras partes del aparato respiratorio, filtrando el polvo y otras partículas que entran en la nariz a través del aire respirado.

Las dos aberturas de las vías respiratorias (la cavidad nasal y la boca) se unen en la faringe, o garganta, en la parte posterior de la nariz y la boca. La faringe forma parte del sistema digestivo y del sistema respiratorio porque transporta tanto alimentos como aire.

En la parte inferior de la faringe, esta vía se divide en dos, una para los alimentos -el esófago, que lleva al estómago- y otra para el aire. La epiglotis, un pequeño colgajo de tejido, cubre el conducto de aire cuando tragamos, impidiendo que los alimentos y los líquidos pasen a los pulmones.

En su extremo inferior, la tráquea se divide en tubos de aire izquierdo y derecho llamados bronquios, que se conectan con los pulmones. Dentro de los pulmones, los bronquios se ramifican en bronquios más pequeños y tubos aún más pequeños llamados bronquiolos. Los bronquiolos terminan en pequeños sacos de aire llamados alvéolos, donde se produce el intercambio de oxígeno y dióxido de carbono. Cada persona tiene cientos de millones de alvéolos en sus pulmones. Esta red de alvéolos, bronquiolos y bronquios se conoce como árbol bronquial.

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