Clasificación taxonómica de los animales

Clasificación taxonómica de los animales

Jerarquía taxonómica

Esta lección explora el sistema de clasificación utilizado para identificar a los animales. A la mayoría de los niños les fascinan los animales y a menudo tienen un animal que es su favorito, posiblemente incluso un animal que el niño nunca ha visto antes. A los niños también les gusta ordenar y clasificar las cosas, y esta lección combina ambos intereses.

Esta lección está diseñada específicamente para pasar rápidamente del nivel de conocimiento al pensamiento de alto nivel. Esta lección puede enseñarse a toda la clase o darse como una actividad de extensión autodirigida.

En el siglo XVIII, un sueco llamado Carolus Linnaeus pensó que era importante organizar los seres vivos y desarrolló un sistema para hacerlo. Empezó interesándose por las plantas, pero acabó ordenando toda la vida tal y como la conocía. Todavía hoy utilizamos la esencia de su sistema. Los científicos perfeccionan constantemente el sistema a partir de nuevos conocimientos. ¿Quién sabe? Quizá consiga cambiar la forma de organizar los animales.

Poner en orden a los animales de esta manera se llama taxonomía. Los taxónomos -las personas que ponen nombre a los animales- utilizan un libro llamado Código Internacional de Nomenclatura Zoológica, o ICZN, que les indica las reglas para clasificar a los animales.

Tabla de taxonomía

Por ejemplo, los protistas, los hongos, las plantas y los animales forman parte del dominio eukarya. Esto se debe a que todas sus células tienen un núcleo. Mientras que los procariotas, como las arqueas y las bacterias, no tienen núcleo, los eucariotas sí lo tienen. Por tanto, los tres reinos de la vida son archaea, bacteria y eukarya.

Los otros dos reinos son las eubacterias y las arqueobacterias, que no tienen núcleo celular. Estos microorganismos unicelulares evolucionaron en las primeras etapas de la formación de la Tierra y tienen una anatomía celular muy diferente a la de los eukarya.

Después de los dominios, la clasificación del reino se vuelve un poco más específica. Por ejemplo, ¿es una planta o un animal? Si es una planta, la clasificamos en el reino vegetal. Si es un animal, forma parte del reino animal.

Los seres humanos forman parte de la taxonomía del reino animal. A continuación, pertenecemos al filo Chordata, que tiene estas cuatro características comunes: una notocorda, un cordón nervioso hueco dorsal, hendiduras faríngeas y una cola postanal.

Ejemplos de taxonomía

Los científicos biológicos estiman que, en conjunto, los 5 a 40 millones de especies de organismos de la Tierra (según la estimación que se elija creer) constituyen un total de unos dos billones de toneladas de materia viva, o biomasa.    Las plantas representan más del 90% de la biomasa.    Los animales, en los que se centra este artículo, representan sólo un pequeño porcentaje de la biomasa, pero suponen la mayoría de las especies.

Los taxónomos, científicos biológicos especializados en clasificar y nombrar a los organismos vivos, agrupan a los organismos multicelulares e independientes que se alimentan de otros organismos en el reino animalia. Los taxonomistas reconocen que los animales, a diferencia de las plantas, poseen tejidos especializados que pueden organizarse en órganos aún más especializados, y reconocen que la mayoría de los animales, especialmente las especies más avanzadas evolutivamente, tienen «simetría bilateral», lo que significa que los lados derecho e izquierdo son esencialmente imágenes especulares el uno del otro. En especial, en el desierto, los animales, a diferencia de las plantas, suelen utilizar su movilidad para refugiarse del estrés ambiental, como el calor intenso y la sequía prolongada.

Clasificación de los organismos

La taxonomía es la ciencia que se encarga de nombrar, describir y clasificar a los organismos e incluye a todas las plantas, animales y microorganismos del mundo. A partir de observaciones morfológicas, conductuales, genéticas y bioquímicas, los taxónomos identifican, describen y ordenan las especies en clasificaciones, incluidas las que son nuevas para la ciencia. La taxonomía identifica y enumera los componentes de la diversidad biológica, proporcionando los conocimientos básicos que sustentan la gestión y la aplicación del Convenio sobre la Diversidad Biológica. Por desgracia, los conocimientos taxonómicos distan mucho de ser completos. En los últimos 250 años de investigación, los taxónomos han nombrado alrededor de 1,78 millones de especies de animales, plantas y microorganismos, pero se desconoce el número total de especies, que probablemente oscila entre 5 y 30 millones.

Los taxónomos comienzan por clasificar los especímenes en conjuntos separados que creen que representan especies. Una vez clasificados los especímenes, el siguiente trabajo es ver si ya tienen nombre o no. Esto puede implicar trabajar con guías de identificación, leer descripciones escritas hace quizás 200 años y tomar prestados especímenes con nombre de museos o herbarios para compararlos con la muestra. Esta comparación puede implicar caracteres externos, la necesidad de disecar las estructuras internas o incluso el análisis molecular del ADN. Si no hay coincidencia, los especímenes pueden representar una nueva especie, a la que no se le ha dado un nombre previamente. El taxónomo debe entonces redactar una descripción, que incluya las formas en que la nueva especie puede distinguirse de otras, e inventar un nombre para ella, en formato latino. El nombre y la descripción deben publicarse adecuadamente para que otros taxónomos puedan ver lo que se ha hecho y puedan identificar la especie ellos mismos. Desde que se encuentran los especímenes hasta que el nombre aparece impreso pueden pasar varios años.

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