Como se desplazan las estrellas de mar

Como se desplazan las estrellas de mar

Estrella de mar

CON CINCO BRAZOS QUE SE EXTENDEN EN CINCO DIRECCIONES, se podría pensar que las estrellas de mar pueden moverse por el fondo marino como Indiana Jones. De hecho, normalmente se arrastran sobre cientos de pequeños pies tubulares que recubren la parte inferior de esos brazos. Pero los investigadores que estudian cómo caminan las estrellas de mar descubrieron algo más: a veces las estrellas de mar rebotan para ganar velocidad.

Como equinodermos de la clase Asteroidea, las estrellas de mar caminan haciendo funcionar sus multitud de pequeños pies a través de intrincadas redes de canales llenos de líquido. Con este sistema vascular acuático, llenan y vacían las extremidades de los tubitos en movimientos aleatorios para levantar los pies, balancearlos hacia delante y plantarlos firmemente para empujarlos para la locomoción.

De este modo, una estrella de mar como la Dermasterias imbricata -una estrella de cuero- suele desplazarse a la friolera de 15 centímetros por minuto. Pero cuando se le molesta o persigue a una presa, resulta que las estrellas de mar pueden acelerar con un movimiento de rebote.

Para ser animales sin cerebro, las estrellas de mar están equipadas con impresionantes sistemas hidráulicos que comienzan con la captación de agua de mar a través de una madreporita, una abertura porosa a menudo visible en su superficie superior. Un canal anular que rodea la boca en la superficie inferior de cada estrella de mar canaliza el fluido hacia canales que recorren un surco en cada brazo. Unos canales cortos que se ramifican y terminan en ampollas, u órganos con forma de bulto, conducen a las estructuras de los pies tubulares.

Cómo respiran las estrellas de mar

«Fue una epifanía absoluta», dijo Johnson, que estudia cómo se mueven las estrellas de mar y enseña biología marina junto con Ellers en el Bowdoin College de Maine. «Ese momento en que vimos por primera vez que iban más rápido al rebotar transformó por completo todo lo que planeábamos hacer con nuestra investigación».

En el marco de esta misión, los dos científicos se unieron a una colaboración bicastal que podría dar lugar algún día a robots que podrían desplazarse como las estrellas de mar para buscar restos de naufragios, limpiar embarcaciones oceánicas y explorar el fondo marino.

Las estrellas de mar son uno de los animales más conocidos del mar. Pero la mayoría de la gente nunca las ha visto hacer nada más que agarrarse a una roca, inmóviles, mientras esperan a que baje la marea.

Un disco situado en el extremo del pie tubular segrega un pegamento que se adhiere a cualquier superficie por la que se desplace la estrella de mar. A continuación, los músculos que recorren la longitud de la trompa se contraen, exprimiendo el agua hacia la ampolla y acortando el pie tubular. La contracción de todas esas pequeñas patas tubulares es lo que arrastra a la estrella de mar.

Cómo comen las estrellas de mar

Las estrellas de mar son bellos animales marinos que se encuentran en una gran variedad de colores, formas y tamaños. Todas las estrellas de mar se parecen a las estrellas y, aunque las más comunes sólo tienen cinco brazos, algunas pueden llegar a tener hasta 40. Estas increíbles criaturas marinas -que forman parte de un grupo de animales conocidos como equinodermos- se desplazan con sus pies tubulares. Pueden regenerar las extremidades perdidas y tragar grandes presas con sus inusuales estómagos.

Muchos equinodermos presentan simetría radial, es decir, las partes de su cuerpo están dispuestas alrededor de un eje central. Muchas estrellas de mar tienen una simetría radial de cinco puntos porque su cuerpo tiene cinco secciones. Esto significa que no tienen una mitad izquierda y otra derecha evidentes, sino un lado superior y otro inferior. Los equinodermos también suelen tener espinas, que son menos pronunciadas en las estrellas de mar que en otros organismos como los erizos de mar.

Hay unas 2.000 especies de estrellas de mar.  Algunas viven en la zona intermareal, mientras que otras viven en las aguas profundas del océano. Aunque muchas especies viven en zonas tropicales, las estrellas de mar también pueden encontrarse en zonas frías, incluso en las regiones polares.

Cómo respiran las estrellas de mar

Hemos tenido el vídeo de las estrellas de mar que se hizo viral porque todo el mundo pensaba que se llenaban de aire (no es así), y hemos tenido el vídeo de las conchas marinas nadando que se hizo viral en gran medida porque la gente no se las imaginaba nadando.

El vídeo fue capturado en los Outer Banks de Carolina del Norte a principios de octubre de 2012, pero recientemente ha resurgido (como una estrella de mar del océano) en Reddit. Otros vídeos muestran el mismo comportamiento, por encima y por debajo del agua.

Básicamente, las estrellas de mar no son las criaturas sedentarias que todos se imaginan.  Pueden parecer bastante estáticas, pero algunas especies pueden caminar con bastante rapidez (bueno, relativamente).  Las estrellas de mar de girasol adultas, por ejemplo, pueden moverse a la impresionante velocidad de 1 metro (3 pies) por minuto utilizando sus 15.000 pies tubulares que cubren su vientre. Otras especies, como la estrella de cuero, sólo pueden ir a una lenta velocidad de 15 centímetros (6 pulgadas) por minuto.

Las patas tubulares parecen ventosas, pero en realidad las estrellas de mar se agarran al suelo con productos químicos adhesivos. Las patas tubulares se mueven en forma de onda, con una sección del brazo que se adhiere utilizando productos químicos, mientras que otra zona del brazo libera su agarre (utilizando otros productos químicos para desprenderse de la superficie).

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