Cómo se murieron los dinosaurios

Cómo se murieron los dinosaurios

qué pasó con el asteroide que mató a los dinosaurios

Los dinosaurios terópodos evolucionaron hasta convertirse en aves y sobreviven hasta nuestros días. Pero el asteroide Chicxulub, que chocó contra la Tierra a la altura de la península de Yucatán (México) hace 66 millones de años, provocó la extinción del 75% de todas las especies que vivían en esa época.

No es posible saber con certeza las condiciones que se dieron tras el impacto, pero parece probable que se creara una enorme pluma de roca vaporizada. En cuestión de horas, esto probablemente se condensó en una lluvia de roca fundida. Esto, a su vez, podría haber matado a la mayoría de los organismos al aire libre y haber provocado incendios forestales a nivel mundial. Esto significa que los animales que se encontraban en cuevas, bajo tierra o en el agua tenían más posibilidades de sobrevivir durante las primeras horas.

Para muchos, sobrevivir simplemente prolongó su desaparición porque el polvo que se elevó a la estratosfera bloqueó la luz solar, enfriando el globo y reduciendo la fotosíntesis, lo que provocó el colapso de las cadenas alimentarias.

Una vez que el polvo se asentó, la Tierra habría experimentado un calentamiento global debido a la liberación de dióxido de carbono a la atmósfera por los incendios forestales. Es posible que la mayoría de las extinciones se produjeran en los meses siguientes al impacto.

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La muerte por asteroide y no por una serie de erupciones volcánicas o alguna otra calamidad global ha sido la hipótesis principal desde la década de 1980, cuando los científicos encontraron polvo de asteroide en la capa geológica que marca la extinción de los dinosaurios.

Este descubrimiento pintó una imagen apocalíptica de polvo del asteroide vaporizado y de rocas procedentes del impacto rodeando el planeta, bloqueando el sol y provocando una muerte masiva a través de un invierno global oscuro y sostenido, todo ello antes de derivar de vuelta a la Tierra para formar la capa enriquecida en material de asteroides que es visible hoy en día.

En la década de 1990, la conexión se reforzó con el descubrimiento de un cráter de impacto de Chicxulub de 125 millas de ancho bajo el Golfo de México que tiene la misma edad que la capa de roca. Según los investigadores, el nuevo estudio cierra el trato al encontrar polvo de asteroide con una huella química coincidente dentro de ese cráter en la ubicación geológica precisa que marca el momento de la extinción.

El cráter que dejó el asteroide que acabó con los dinosaurios se encuentra en la península de Yucatán. Se llama Chicxulub en honor a un pueblo cercano. Una parte del cráter está en el mar y otra en tierra. El cráter está enterrado bajo muchas capas de roca y sedimentos. Una misión de 2016 dirigida por el Programa Internacional de Descubrimiento de los Océanos extrajo núcleos de roca de la parte del cráter situada en alta mar. (Crédito: UT Austin)

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Los últimos dinosaurios murieron hace aproximadamente 65 millones de años. Aunque la causa de su extinción sigue siendo un misterio, el cambio climático, las enfermedades, los cambios en las comunidades vegetales y los acontecimientos geológicos podrían haber desempeñado un papel.

Últimamente, las teorías sobre la extinción de los dinosaurios han sido objeto de mucho debate y controversia. Una explicación reciente, apoyada por muchos científicos, sugiere que los dinosaurios se extinguieron poco después de que un enorme meteorito se estrellara contra la Tierra cerca del Golfo de México. Un meteorito gigante, razonan, podría haber aterrizado con un impacto que levantó suficiente polvo y escombros como para bloquear la luz solar durante mucho tiempo, dando lugar a una cadena de acontecimientos mortales. Sin el sol, todas las plantas murieron; sin las plantas, todos los comedores de plantas murieron; y sin los comedores de plantas, todos los comedores de carne murieron. Suena razonable. Pero hay un problema con esta teoría: Los paleontólogos aún no han podido encontrar esqueletos de dinosaurios en las rocas que datan del período del impacto. Algunas pruebas incluso parecen indicar que todos los dinosaurios habían muerto antes del impacto del meteorito.

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«No todos los dinosaurios murieron ese día, pero sí muchos», afirma Sean Gulick, profesor de investigación del Instituto de Geofísica de la Universidad de Texas y coautor de un estudio que se publica hoy en Proceedings of the National Academy of Sciences.

Los testigos oculares congelados en esas rocas hablan de los incendios provocados por la llegada del asteroide, de los enormes tsunamis desencadenados por su impacto y de un elemento que faltaba y que presagiaba la eventual extinción de los dinosaurios.

El impacto creó un cráter en la confluencia de Yucatán con el Golfo de México, que se llenó rápidamente con un torrente de agua de mar que transportaba trozos de carbón vegetal y otros indicios que revelaban una historia de devastación regional instantánea.

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El carbón vegetal en los depósitos es una prueba de que la explosión encendió árboles y plantas, que pueden no haber ardido durante mucho tiempo antes de ser extinguidos por una ola de tsunami. El retroceso de las aguas arrastró entonces los restos carbonizados hacia el cráter.

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