Como descubrieron la penicilina

Como descubrieron la penicilina

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En 1928 Alexander Fleming descubrió la penicilina, aunque no se dio cuenta de toda la importancia de su descubrimiento hasta al menos otra década. Finalmente recibió el Premio Nobel de Fisiología o Medicina en 1945.

Ya en el siglo XIX se había observado el antagonismo entre ciertas bacterias y los mohos, y se dio un nombre a este fenómeno -antibiosis-, pero se hizo poco con estas observaciones. La tradición popular de utilizar los mohos en la medicina tampoco se tuvo en cuenta. En 1928, Alexander Fleming (1881-1955) descubrió la penicilina, fabricada a partir del moho Penicillium notatum, pero no recibió el Premio Nobel de Fisiología o Medicina por su descubrimiento hasta 1945. El propio Fleming no se dio cuenta de la importancia de su descubrimiento; durante una década se centró en el uso potencial de la penicilina como antiséptico tópico para heridas e infecciones superficiales y como medio para aislar ciertas bacterias en cultivos de laboratorio. En 1940, sus compañeros del Nobel, Howard Florey y Ernst Chain, demostraron que la penicilina podía utilizarse como agente terapéutico para combatir un gran número de enfermedades bacterianas.

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Aunque a principios del siglo XX ya había muchas descripciones del fenómeno que hoy llamamos antibiosis, fue Alexander Fleming quien, en 1928, descubrió que el moho Penicillium notatum producía en determinadas circunstancias una sustancia difusible que inhibía el crecimiento de algunas especies de bacterias. La denominó Penicilina. En los años siguientes se hizo muy poco con esta sustancia, probablemente porque se descubrió que era muy inestable.

Robinson y sus colegas consideraron que la síntesis química de la penicilina acabaría proporcionando los medios más eficaces para su producción y siguieron ese camino. Florey, en cambio, siguió con los métodos biológicos de producción de penicilina y éstos han seguido siendo, hasta hoy, el pilar de la industria de los antibióticos.

E.P. Abraham siguió trabajando, con Guy Newton, en el descubrimiento del antibiótico cefalosporina. Los ingresos de la patente de la cefalosporina permitieron la creación de varios fondos de beneficencia para apoyar la investigación biomédica, entre ellos el Fondo de Investigación E.P. Abraham. En 1980 se creó la prestigiosa cátedra Newton Abraham, con una donación del Fondo de Investigación E.P. Abraham.

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El Dr. Alexander Fleming descubrió accidentalmente la penicilina, cuando las bacterias estafilocócicas de las placas de Petri de su laboratorio -que habían quedado desatendidas durante las vacaciones de verano- reaccionaron con el moho que había subido desde un laboratorio de micología situado en el piso inferior, lo que le permitió observar que el moho inhibía de algún modo el crecimiento de las bacterias. (Imagen: Kallayanee Naloka/Shutterstock)

El Dr. Alexander Fleming nació en una zona rural del suroeste de Escocia en 1881, en el seno de una familia numerosa, siendo el séptimo de ocho hijos. Al igual que Charles Darwin, Fleming pasó su juventud cerca de la naturaleza, observando y explorando. Esto marcó su vida y su carrera.

A los 14 años, Fleming fue enviado a Londres a estudiar. Durante un tiempo trabajó en un negocio de transporte marítimo, pero eso le dejó claro que no quería pasar el resto de su vida en una carrera comercial. Finalmente, siguió a un hermano mayor en la profesión médica.

El Dr. Alexander Fleming estudió en la escuela de medicina de St. Mary’s en Londres, luego pasó a la práctica privada durante un corto período y sirvió en el hospital militar durante la Primera Guerra Mundial, antes de regresar a St. Mary’s y pasar el resto de su carrera allí. (Imagen: Fotógrafo oficial/Dominio público)

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Las penicilinas (P, PCN o PEN) son un grupo de antibióticos obtenidos originalmente de los mohos Penicillium, principalmente P. chrysogenum y P. rubens. La mayoría de las penicilinas de uso clínico se sintetizan químicamente a partir de penicilinas producidas de forma natural. Se han descubierto varias penicilinas naturales, pero sólo hay dos compuestos purificados de uso clínico: la penicilina G (uso intravenoso) y la penicilina V (administrada por vía oral). Las penicilinas fueron uno de los primeros medicamentos eficaces contra muchas infecciones bacterianas causadas por estafilococos y estreptococos. Pertenecen al grupo de los antibióticos β-lactámicos[2] y se siguen utilizando ampliamente en la actualidad para diferentes infecciones bacterianas, aunque muchos tipos de bacterias han desarrollado resistencia tras su uso extensivo.

Alrededor del 10% de las personas se declaran alérgicas a la penicilina; sin embargo, hasta el 90% de este grupo puede no ser realmente alérgico[3]. Las alergias graves sólo se dan en un 0,03%[¿para quién?][3] Los alérgicos a la penicilina suelen recibir cefalosporina C (otro antibiótico β-lactámico) porque sólo hay un 10% de cruce de alergias entre las penicilinas y las cefalosporinas[2].

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