Placas tectonicas vulcanismo y sismicidad

Placas tectonicas vulcanismo y sismicidad

¿por qué se forman volcanes, montañas y terremotos en los límites de las placas?

Un volcán es un elemento de la corteza terrestre en el que la roca fundida sale a la superficie de la Tierra. Esta roca fundida se denomina magma cuando está bajo la superficie y lava cuando entra en erupción, o fluye, desde un volcán. Junto con la lava, los volcanes también liberan gases, cenizas y roca sólida.

Los volcanes tienen muchas formas y tamaños diferentes, pero lo más habitual es que sean colinas o montañas con forma de cono. Se encuentran en todo el mundo, formando crestas profundas bajo la superficie del mar y montañas de miles de metros de altura. Unos 1.900 volcanes de la Tierra se consideran activos, lo que significa que muestran algún nivel de actividad ocasional y que es probable que vuelvan a entrar en erupción. Muchos otros son volcanes inactivos, que no muestran signos de explosión en la actualidad, pero que es probable que se activen en algún momento en el futuro. Otros se consideran extintos.

Los volcanes son agentes de cambio increíblemente poderosos. Las erupciones pueden crear nuevas formas terrestres, pero también pueden destruir todo a su paso. Alrededor de 350 millones de personas (o una de cada 20 personas en el mundo) viven dentro del «rango de peligro» de un volcán activo. Los vulcanólogos vigilan de cerca los volcanes para poder predecir mejor las erupciones inminentes y preparar a las poblaciones cercanas para los posibles riesgos volcánicos que podrían poner en peligro su seguridad.

Explica cómo influyen las placas tectónicas en la actividad volcánica

Otra característica a gran escala es un punto caliente, en el que una placa cabalga sobre una pluma ascendente de manto caliente, creando una línea de volcanes en la parte superior de la placa. Los terrenos del Servicio de Parques Nacionales no sólo contienen ejemplos activos de todos los tipos de límites de placas y puntos calientes, sino también capas de rocas y paisajes que revelan la actividad de las placas tectónicas que se produjo en un pasado lejano.

Cuando las placas chocan entre sí, una se sumerge («subduce») bajo la otra, provocando volcanes (triángulos rojos) que entran en erupción en la placa superpuesta y terremotos (estrellas negras) a distintas profundidades. La gran estrella blanca representa la zona en la que las placas se bloquean durante siglos y luego se sueltan de repente, provocando los mayores terremotos.

Mírate las uñas y observa cómo crecen. Eso te dará una idea de la rapidez con la que se mueven las placas entre sí: ¡entre una fracción de pulgada y unos pocos centímetros por año! No parece mucho, pero con el tiempo se va acumulando. Por ejemplo, a una velocidad de 5 centímetros al año, la placa del Pacífico se desplaza entre 3 y 5 metros más allá de la placa de Norteamérica a lo largo de la falla de San Andrés, un límite de placas que se transforma en California. Como Europa y África se alejan de América del Norte y del Sur a una velocidad de unos 4 centímetros por año, ¡el Océano Atlántico se ha abierto a una anchura de 6.000 kilómetros en los últimos 150 millones de años!

Fosa oceánica

Si se observa un mapa que muestre la distribución de los terremotos en el mundo, se verá que tienden a concentrarse a lo largo de cinturones bien definidos. En consecuencia, los mapas de los límites de las placas tectónicas se elaboran principalmente a partir de la ubicación de los terremotos. La distribución de los volcanes en el mundo también muestra que la mayoría de ellos se encuentran en los límites de las placas, en particular en la región llamada Anillo de Fuego del Pacífico, alrededor del borde de la placa del Pacífico.

Las placas tectónicas están en contacto entre sí, pero también se mueven unas respecto a otras. El movimiento de las fallas en los límites de las placas puede proporcionar una vía conveniente para que el magma llegue a la superficie. Para explicarlo, hay que tener en cuenta los tres tipos principales de límites de placas:

Los magmas más comunes en los márgenes constructivos de las placas son los magmas ricos en hierro/magnesio que producen los basaltos. En las zonas de subducción, los magmas menos ricos en hierro (intermedios) que producen lavas andesíticas son los más frecuentes, aunque los magmas ricos en silicio a veces también entran en erupción.

Cómo causan los terremotos las placas tectónicas

Desde la distancia, no es evidente que la Tierra esté llena de vida. Hay que acercarse bastante para ver los bosques más grandes, y más cerca aún para ver el trabajo de los humanos, por no hablar de los microbios. Pero incluso desde el espacio, el planeta parece vivo. Su masa terrestre está dividida en siete continentes, separados por vastas aguas. Por debajo de esos océanos, en las profundidades invisibles de nuestro planeta, las cosas están aún más vivas. La Tierra se mastica, se funde y se renueva.

Una docena de placas frías y rígidas se deslizan lentamente sobre el manto interior caliente de la Tierra, sumergiéndose unas debajo de otras y colisionando ocasionalmente. Este proceso de tectónica de placas es una de las características que definen a la Tierra. Los seres humanos lo experimentan sobre todo a través de los terremotos y, más raramente, de los volcanes. La lava que actualmente brota de los patios traseros de Hawai, resultado de un punto caliente del manto profundo, está relacionada con la actividad tectónica.

Pero la tectónica de placas es mucho más que terremotos y erupciones. Una oleada de nuevas investigaciones insinúa cada vez más que los movimientos externos de la Tierra pueden ser vitales para su otra característica definitoria: la vida. El hecho de que la Tierra tenga una corteza exterior en movimiento y en transformación puede ser la razón principal por la que la Tierra es tan vibrante y por la que ningún otro planeta puede igualar su abundancia.

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